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Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad
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Entre los parientes silvestres más cercanos al maíz, además de los teocintles, se encuentran las especies silvestres de maicillos (Tripsacum) que también tienen su centro de diversidad en México. El género Tripsacum incluye 20 taxa reconocidos que se distribuyen desde el norte de los Estados Unidos de Norteamérica hasta Paraguay, de los cuales 13 se concentran en México.

Las especies del género Tripsacum ocupan un amplio rango de distribución y adaptación en México, principalmente a lo largo de los sistemas montañosos que corren paralelos de norte a sur en el país, a través del sistema transversal del Eje Neovolcánico y hasta las Sierra Madre del Sur y Sierras de Chiapas. Con excepción de la Península de Baja California y los estados de Yucatán y Quintana Roo, los maicillos se han reportado en todas las entidades federativas.

Sus poblaciones se presentan desde las tierras bajas de la Península de Yucatán hasta las sierras altas del estado de Chihuahua; ocupa ambientes áridos y semiáridos en los estados del norte y centro norte hasta las zonas lluviosas de trópico húmedo de Veracruz, Chiapas y Tabasco. Su mayor diversidad se concentra en el sistema montañoso con vertiente hacia el océano Pacífico, así como en los estados del occidente y centro del país, principalmente en ambientes de selva baja caducifolia.

Prácticamente toda la variación del género se puede encontrar en el país y varias especies son endémicas al territorio. Desde plantas de porte bajo hasta aquellas de mayor robustez, de bajo a profuso amacollamiento, de pocas a numerosas inflorescencias, plantas con vainas y hojas glabras a pubescentes y pilosas, con amplia variación de color en espiguillas masculinas y femeninas, así como en estambres y anteras.

No obstante que los híbridos entre maíz y Tripsacum son esencialmente estériles, lo que dificultado su uso en el mejoramiento de maíz, se ha empleado como fuente de genes para la resistencia a enfermedades en este cultivo y se ha estudiado intensamente como fuente de apomixis.  El maicillo Tripsacum floridanum confiere resistencia al tizón de las hojas del maíz (Helminthosporium maydis). Algunas especies de Tripsacum se han considerado como importantes candidatos para la obtención de biocombustible y otras (T. andersonii y T. floridanum) son una importante fuente de forraje.


Distribución del género Tripsacum en México

 


Tripsacum