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Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad
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Achiote
| achiyotl



Achiote (Bixa orellana)


El origen del achiote (Bixa orellana) se ubica al suroeste del Amazonas. En la actualidad ha prosperado en el trópico de países del viejo y el nuevo mundo. En México su nombre proviene del náhuatl achiyotl, de achi, grano o semilla aunque también recibe otros nombres según los diferentes grupos étnicos. En Brasil, donde fue de las primeras plantas domesticadas probablemente para fines ceremoniales, se conoce como urucú.
 
Pertenece a la familia Bixaceae, pariente del árbol pongolote (Cochlospermum spp). Solamente se reconocen cuatro o cinco especies, y el achiote, también conocido como acotillo, vive en México. Es un pequeño árbol caducifolio que crece tanto silvestre como cultivado. Se habitúa a diferentes climas, de preferencia los tropicales, con temperaturas que oscilen entre 20 y 30 °C, elevadas precipitaciones y altitudes entre 100 y 800 m. Con el tipo de suelo no es muy exigente, aunque se inclina por los drenados y abundantes en materia orgánica. Es muy firme ante el viento y es resistente al fuego,  las sequías y  las plagas, pero no es muy tolerante al frío ni al exceso de lluvia.

Mide de 2 a 5 metros, si bien puede alcanzar los 10 metros con un diámetro entre 20 y 30 centímetros a la altura del pecho. Sus hojas simples en forma de corazón tienen un arreglo alterno, sus bordes son lisos con puntos marrones al reverso, miden de 9 a 19 centímetros de largo y de 6 a 11 centímetros de ancho. Su corteza es café, aunque en la punta de las ramas tiene un ligero color verde. Sus flores blancas, con tonalidades rosas o rojizas y grandes, poseen cinco pétalos de 4 a 5.5 cm de diámetro cada uno. Su fruto es una cápsula en forma de huevo que mide de 2 a 5 cm de largo y contiene cerca de 50 semillas cubiertas por una pulpa roja gelatinosa compuestas de carotenos, uno de los cuales, la bixina, es el más preciado como colorante natural.

A los tres años el achiote puede comenzar a producirse industrialmente. A partir de ahí puede rendir 12 años más, aunque esto varía según el cuidado y las condiciones climáticas. La cosecha es manual y las semillas se dejan secar de 2 a 3 días. En general, por hectárea se pueden obtener de 500 a 600 kg de semilla.

Se usa como condimento en varios países. Su empleo en la cocina, además de la famosa cochinita pibil, ha cruzado a la gastronomía asiática, europea y africana. El colorante se utiliza para mejorar el aspecto de productos como palomitas, quesos, mantequillas, productos cárnicos, fideos, así como para la elaboración de jabones y cosméticos. Asimismo tiene diversos usos dentro de la medicina: ayuda contra la disentería, la diarrea, la amigdalitis, y actúa como diurético, afrodisíaco y laxante.

 



Achiote
(Bixa orellana)

 

 


Achiote
(Bixa orellana)


Fuentes

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