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Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad

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Inicio - Especies - Conceptos - La gran familia - Plantas - Magnolias y Margritas - Margaritas, crisantemos y girasoles

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¿Qué son?
La familia de las margaritas, crisantemos y girasoles es la más evolucionada de las dicotiledóneas. En vez de flores sencillas tienen cabezuelas que agrupan muchas flores diminutas. Un solo insecto poliniza muchas flores simultáneamente. Quizá por ello también es la familia más numerosa y diversa. Su origen y evolución es incierto y muy discutido.

Por una parte la estructura de la flor es similar al cardón
(Dipsacaceae) y las Valerianas (Valerianaceae). Por otra los granos de polen son afines a otras. En clasificaciones recientes se encuentran todavía en estudio ya que por su gran número no se han completado los análisis.

¿Cuántos hay?
Es la más numerosas familias de plantas. Contiene 25,000 especies distribuidas en 1,600 géneros (Heywood, et al. 2007). Habita prácticamente todos los continentes excepto la Antárctica. Los géneros más ricos de la familia a nivel mundial son: hierba del zopilote (Senecio 1,500 spp.), chamiso (Vernonia 900 spp.), lechuguilla (Hieracium 800 spp.) y xolochíchitl o  eupatorio (Eupatorium, 600 spp.). En México existen 3295 especies de 423 géneros conocidas hasta el momento (Llorente-Bousquets y Ocegueda 2008).  

¿Dónde viven?
Abundan en todo tipo de hábitats, desde naturales hasta muy perturbados. Habitan las regiones semiáridas de los trópicos y subtrópicos como el Mediterráneo y México. También son comunes en los pastizales, sabanas y bosques de África, América del Sur y Australia. Abundan en bosques templados y alpinos pero están pobremente representadas en los bosques tropicales lluviosos.


En esta familia las aparentes flores en realidad están compuestas de multitud de pequeñas flores (cabezuelas o capítulos). Las cabezuelas consisten de flores sésiles arregladas en un disco o copa (receptáculo) rodeado de brácteas protectoras. Las flores individuales son de dos tipos: tubulares o en forma de correa (liguladas). Las cabezuelas tienen uno o los dos tipos de flores (tubulares y liguladas). A su vez estos tipos pueden ser uni o bisexuales. Cuando tienen los dos, por lo regular las flores liguladas, se agrupan alrededor de las tubulares tomando la apariencia de pétalos de una gran flor.

Cada una de las flores tiene un solo ovario y produce un único fruto  simple y compacto (aquenio). En cada flor el cáliz se modifica transformándose en un disco de pelos, escamas o agujas conocido como vilano. En la madurez, el vilano en muchas especies permanece alrededor del aquenio y actúa como paracaídas permitiéndoles flotar en el viento o adherirse al pelo de algún mamífero.

¿Cómo viven?
Colonizan todo tipo de ambientes y situaciones. Cada especie produce gran cantidad de semillas que se dispersa por el viento. Muchas resisten la insolación y la sequía. Esto las capacita sobrevivir en sitios degradados y secos. Transforman y retienen el suelo yel ambiente permitiendo la entrada de otras especies mucho más sensibles a la desecación. Producen gran cantidad de néctar y material vegetal que es la base de las cadenas alimenticias de numerosas especies de insectos incluyendo las abejas.

¿Cómo las usamos?
Las compuestas tienen incalculable valor por su contribución a la biodiversidad de los tipos de vegetación más secos en todo el mundo. Constituyen cerca del 10 a 15% de las especies de zonas templadas, subtropicales y tropicales. Muchas especies se han introducido en América del Norte, de Europa y Asia, algunas deliberadamente como medicamentos, alimentos, en la horticultura o por accidente.

Desde el punto de vista alimenticio la lechuga (Lactuca sativa) es una de las Compuestas más importantes.

Algunas otras especies son ampliamente consumidas ya sea como extractos de endivia (Cichorium endivia) y achicoria (C. intybus); o como saborizantes, cardo o globo alcachofa (Cynara cardunculus), pataca (Helianthus tuberusos), y salsifí (Scorzonera hispanica,Tragopogon porifolius); o como hierbas culinarias como el estragón (Artemisia dracunculus). El cártamo (Carthamus tinctorius), la semilla de níger (Guizotia abyssinica) y el girasol (Helianthus annuus) se cultivan como fuente de aceites.

Los remedios a base de hierbas se usan ampliamente en la medicina popular, incluyendo extractos de manzanilla (Anthemis nobilis), árnica (Arnica montana), caléndula (Calendula officinalis), equinacea (Echinacea purpurea), tanaceto (Tanacetum vulgare) entre muchos otros. La fuente de piretro natural es Tanacetum cinerariifolium. Artemisia annua es la fuente de artemisenin, un antimalárico útil. Artemisa absinthium es la fuente del aceite esencial utilizado para dar sabor al licor de ajenjo. El guayule (Parthenium argentatum) y el diente de León (Taraxacum bicornio) se han utilizado como fuentes alternativas de látex para producir caucho.

Una amplia gama de especies hortícolas se cultiva en invernadero o como plantas de jardín en el mundo como el crisantemo (Chrisantemum spp.) y otras. Muchas también son importantes como flores de temporada como la flor de muerto (Tagetes erecta), la caléndula (Calendula officinalis) y la dalia (Dahlia spp.).

Varias especies de Senecio son venenosas y responsables de más muertes de ganado nacional que todas las otras plantas venenosas juntas. El polen de ambrosía (Ambrosia artemisiifolia y A. trífida) transportado por el viento es una de las causas principales de la fiebre del heno en las regiones de América del Norte.

¿Cómo puedes ayudar?
De toda esta biodiversidad solo diez especies están catalogadas en estatus de riesgo: ocho con protección especial, una amenazada y una en peligro de extinción. Su carácter de rápidas colonizadoras de terrenos abiertos les ha dado la fama y el nombre de malezas. Por lo que se cobaten con herbicidas que perjudican a otras especies asociadas. Se requiere regular el uso de estos compuestos y tratar en lo posible de sustituirlos con prácticas de deshierbe manual.


 
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