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Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad

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Grillos y saltamontes
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Grillos y saltamontes
 
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¿Qué son?
Los saltamontes, grillos, chapulines y langostas (Orden Orthoptera) son un grupo de insectos muy famosos por el chirriar que producen con sus cuerpos y porque muchas especies son importantes plagas agrícolas. Su nombre científico deriva del griego orthos, y pteron alas, es decir “alas rectas”.

Se dividen en dos grupos (subórdenes):
Ensifera (“portador de espada”) incluye a los grillos, esperanzas, chapulines verdes, insectos hoja y caras de niño, que se distinguen por tener grandes antenas, más largas que su cuerpo. Su nombre hace referencia a la forma alargada del órgano de las hembras con el cual depositan los huevos (ovipositor) sobre el suelo.
Caelifera (“portador de cincel”) incluye a los chapulines, saltamontes y langostas de antenas cortas. Su nombre alude a la función del ovipositor de cavar el suelo para después colocar los huevos.

¿Cuántas hay?
Existen alrededor de 13,000 de especies descritas a nivel mundial, la mayoría tropicales, pero distribuidas por todo el planeta. En Norteamérica se encuentran 1,800 especies mientras que en México existen aproximadamente 920 especies pertenecientes a 274 géneros (Barrientos-Lozano, 2004; Gillot, 1995).

¿Dónde viven?
Viven en una gran cantidad de hábitats, incluyendo cuevas, varios ambientes acuáticos e inclusive glaciares, sin embargo son mucho más abundantes en los pastizales. Algunas especies son criptozoicas, esto es, viven en el humus o bajo piedras y troncos caídos.

¿Cómo son?
Son de cuerpo pequeño, de menos de cinco centímetros, pero algunos alcanzan los doce centímetros de largo. El cuerpo está dividido en tres partes: cabeza, tórax y abdomen. En la cabeza se encuentran las antenas, ojos generalmente grandes y el aparato bucal tipo masticador. Del tórax salen dos pares de alas, las delanteras están engrosadas y sirven como cubierta de las alas traseras, las cuales son delgadas, membranosas y se repliegan hacia atrás cuando no se usan. Sin embargo, muchas especies tienen alas reducidas o ausentes.

Tienen también tres pares de patas. El par frontal y medio son de tamaño mediano y en ocasiones tienen espinas, mientras que las patas posteriores son mucho más grandes y están adaptadas para dar grandes saltos. El abdomen es cilíndrico y en él se encuentran los órganos sexuales.

A diferencia de las moscas, escarabajos, mariposas y otros insectos, los grillos y saltamontes no tienen metamorfosis completa, es decir, no atraviesan la etapa de pupa o crisálida. Pasan de huevo a ninfa, etapa en la cual ya tienen el aspecto de un adulto pero en pequeño y finalmente llegan a adulto.

¿Cómo viven?
Hay especies de hábitos tanto diurnos como nocturnos. Son insectos principalmente herbívoros, alimentándose de las hojas, tallos y flores de las plantas, aunque también hay especies depredadoras que se alimentan de otros insectos.
Normalmente son solitarios pero bajo determinadas condiciones, algunas especies pueden hacerse gregarias y convertirse en importantes plagas agrícolas. Por ejemplo, la plaga que aparece mencionada en la Biblia, Schistocerca gregaria, puede hacerse tan abundante que oscurece el suelo y el cielo cuando migran a otros lugares y se alimentan de las plantas que encuentran a su paso.

El famoso sonido que caracteriza a estos insectos, denominado “estridulación”, lo producen los machos para atraer a las hembras, ya sea frotando sus alas entre sí o frotando las patas traseras con las alas posteriores.

Los órganos de audición en los Ensifera se encuentran en la base de las patas anteriores, mientras que en los Caelifera se ubican en el primer segmento del abdomen.


¿Cómo lo utilizamos?

En México se comen los chapulines desde tiempos prehispánicos y hasta la actualidad. Se hierven en agua con sal y después se tuestan o fríen. Ya sean solos o preparados, los chapulines además de ser deliciosos proporcionan gran cantidad de proteínas y pocas grasas. Los grillos y saltamontes se han convertido en famosos personajes de la radio, televisión, literatura y el cine. Por ejemplo, en México durante varios años se transmitieron por la radio las aventuras de Cri-Cri, el grillito cantor, mientras que en la novela clásica “Las Aventuras de Pinocho” el escritor italiano Carlo Collodi asigna a Pinocho un grillo parlante como su consciencia.



¿Cómo puedes ayudar?

Estos insectos son muy importantes en los ecosistemas puesto que mantienen bajo control las poblaciones de hierbas, malezas y otras plantas, evitando que se conviertan en plaga, por eso cuando los veas no los maltrates y mejor disfruta los hermosos sonidos que producen con sus cuerpos.

 
 
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